‘Mano Vuelta’: Learning About the Culture of Matambú/Mano Vuelta: Aprendiendo Sobre la Cultura de Matambú

7th mayo 2018

It is 3am in Matambú, an indigenous Chorotegan community of the Pacific Guanacaste province in Costa Rica. The earthy trails through the forest are cool and dark at this time, the river they lead to slow and quiet.

Not all the village sleeps, though.

A 10-strong team of women are already preparing desayuno for their husbands, who will need a hearty breakfast before starting on the neighborhood project of the day: roofing another family rancho.

Son las 3 a.m. en Matambú, una comunidad indígena chorotega de la provincia pacífica de Guanacaste en Costa Rica. Los senderos terrenales a través del bosque son frescos y oscuros en este momento, el río llevan a lento y silencioso.

Sin embargo, no todo el pueblo duerme.

Un equipo de 10 mujeres ya están preparando el desayuno para sus maridos, quienes necesitarán un abundante desayuno antes de comenzar el proyecto del día: techar otro rancho familiar.

Traditional indigenous rancho.

The average Chorotegan rancho – a wall-less hut built in the traditional style of Matambú – requires 1000 royal palm leaves, 10 trees’ worth of timber, and many hands. But it is not just the scale of the task at hand that leads so many young men and women of this community to spend time, unpaid, building someone else’s rancho.

Matambú runs on a culture of mano vuelta, literally translating to English as ‘returned hand’. The unspoken rule is this: if I do something for you, you will try to return the favour however you can. This is what is going on here; people simply get together and lend a hand. Mano vuelta therefore manages to encompass not only the returning of a selfless act, but also all the social perks of a community gathering.

El rancho Chorotega promedio, una choza sin muros construida en el estilo tradicional de Matambú, requiere 1000 hojas de palma reales, 10 árboles de madera y muchas manos. Pero no es solo la escala de la tarea en cuestión lo que lleva a tantos hombres y mujeres de esta comunidad pasan tiempo, sin pagar, construyendo el rancho de otra persona. 

Matambú tienen en una cultura de mano vuelta. La regla tácita es la siguiente: si hago algo por ti, intentarás devolver el favor como puedas. Esto es lo que está pasando aquí; la gente simplemente se junta y echa una mano. Por lo tanto, Mano Vuelta logra abarcar no solo el retorno de un acto desinteresado, sino también todas las ventajas sociales de una reunión comunitaria. 

Palm leaves for rancho roof.

It is perhaps unsurprising, then, that by the time we arrive at this most recent construction endeavor the party is already in full swing.

Women sit around huge bubbling vats of fragrant food, dishing out platefuls of pozol and cups of sugary coffee for every worker and onlooker; children natter and play on the peripheries; the elderly sit on logs by their trucks, from which blare happy salsa tunes; and the young men stand on the half-built rancho, laughing and joking as they cut, arrange and tie down palm leaves for the roof.

Tal vez no sea sorprendente, entonces, que para el momento en que lleguemos a este esfuerzo de construcción más reciente la fiesta ya está en pleno apogeo.

Las mujeres se sientan alrededor de enormes cubas burbujeantes de comida fragante, repartiendo platos de pozol y tazas de café azucarado para cada trabajador y espectador; los niños charlan y juegan en la periferia; los ancianos se sientan en troncos junto a sus camiones, de los cuales salen canciones de salsa felices; y los jóvenes se colocan en el rancho a medio construir, riendo y bromeando mientras cortan, arreglan y atan hojas de palma para el techo.

Cutting palm leaves.

From this glimpse on day two of our twenty-day stay here, it is clear to see that Matambú has honed the art of community collaboration to perfection.

As the days go by, mano vuelta is everywhere we look. Helping out at Doña Mildred’s hydroponic salad farm, we are rewarded at break-time with piping-hot tamales and ice-cold fresco; painting Don Pedro and Doña Eliza’s business sign is accompanied by engaging Spanish conversation and chilled papaya; we build a cabin with Don Ezequiel while lodging in his family’s beautiful, pre-existing rancho. Reciprocal generosity is sewn into the very fabric of this community.

Desde este vistazo al segundo día de nuestra estadía de veinte días aquí, es claro ver que Matambú ha perfeccionado el arte de la colaboración comunitaria a la perfección.

A medida que pasan los días, la mano vuelta está en todos lados. Ayudando en la granja de ensalada hidropónica de Doña Mildred, somos recompensados ​​en el recreo con tamales calientes y frescos helados; pintarel letrero comercial de Don Pedro y Doña Eliza va acompañado de una conversación en español  y papaya fría; construimos una cabaña con Don Ezequiel mientras nos alojamos en el hermoso rancho preexistente de su familia. La generosidad recíproca se adhiere al tejido mismo de esta comunidad.

Helping one another in Matambu.

Don Pedro, Doña Eliza and family invite us to test out the Chorotegan package experience they will provide for future eco-tourists visiting the community.

There are all the delicious foods, arts and crafts, rich historical discussion and music that Chorotegan culture has to offer; in the aftermath, full of chicheme and pura vida, we roll over to their sunny, hammock-happy rancho for souvenirs. We gaze longingly at the huacales, embroidered pens, and earrings handmade from native natural materials. ¿Cuánto? We ask. Pedro blinks, a little bewildered, before settling on prices.

Don Pedro, Doña Eliza y su familia nos invitan a probar la experiencia del paquete Chorotega que brindan a loseco turistas que visitan la comunidad.

Están todos los deliciosos alimentos, artes y artesanías, rica discusión histórica y música que la cultura Chorotega tiene para ofrecer; después, lleno de chicheme y pura vida, nos tiramos a su rancho soleado y hamaca para comprar recuerdos. Miramos ansiosamente los huacales, bolígrafos bordados y pendientes hechos a mano con materiales naturales nativos. ¿Cuánto? Le pedimos. Pedro parpadea, un poco desconcertado, antes de decidirse por los precios.

Chorotega pottery.

The following week, he and Eliza invite us for afternoon coffee and we are plied with small handmade mementos for our collaborative help.

Hands and hearts full, we leave with one thing clear: not even successful commerce, it seems, could ever usurp the heartwarmingly obstinate ideals of mano vuelta.

La semana siguiente, él y Eliza nos invitan a tomar un café por la tarde y nos obsequian con pequeños recuerdos hechos a mano para nuestra colaboración.

Con las manos y los corazones llenos, nos quedamos con una cosa clara: parece que ni siquiera el comercio exitoso podría usurpar los ideales conmovedores y obstinados de la mano vuelta.

Words by Alpha 4 Volunteers

Palabras de Alpha 4 Voluntarios

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